Ledende politikere og topofficerer fra militæret er tirsdag samlet i præsidentpaladset i Venezuela, efter at præsident Hugo Chavez har lidt et alvorligt tilbagefald i sin kamp mod kræften.

Vicepræsident Nicolas Maduro har indledt drøftelser med flere ministre og militære ledere samt 20 guvernører, oplyser tv­stationen VTV.

Samtidig har en del af præsidentens tilhængere grædende taget opstilling uden for præsidentpaladset.

- Det er så sørgeligt og så forvirrende. Men vi må være stærke og holde fast i alt det, som han har lært os, siger Marisol Aponte, en sørgende socialarbejder fra slummen i Caracas.

Regeringen kom mandag med en af de hidtil mest dystre bulletiner om præsidentens helbredstilstand, da den meddelte, at Chavez har fået større problemer med sin vejrtrækning og er ramt af en "alvorlig" ny luftvejsinfektion.

Den 58-årige præsident, der er indlagt på et militærhospital, har ikke vist sig offentligt eller talt til befolkningen, siden han vendte hjem fra et hospital i Cuba den 11. december.

- Guds vilje ske. Vi beder for ham, som vi altid har gjort, siger Maria Fernandez, der arbejder som frivillig i Socialistpartiet.

Det har i lang tid svirret med rygter om Chavez, som gennemgik sin fjerde kræftoperation i løbet af 18 måneder i Havana i december.

Seneste livstegn fra Chavez er et billede af ham i sygesengen, hvor han er omgivet af sine to døtre, Rosa Virginia og Maria, i Cuba. Billedet var ifølge de venezuelanske myndigheder taget 14. februar.

Ved slutningen af sidste år blev den 58-årige leders tilstand forværret på grund af en luftvejsinfektion, og han fik blandt andet hjælp til at trække vejret.

Men Chavez kom ovenpå igen i januar, og derfor besluttede hans læger i Cuba at begynde med supplerende behandling i form af kemoterapi.

Hugo Chavez, der er kendt for sin kritiske kurs over for USA, blev i oktober sidste år genvalgt for en fjerde embedsperiode.